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Alguma vez você já se perguntou o que faz com que a lua tenha fases? Nós todos sabemos que a sua aparência muda com o tempo. Mas por qual motivo exatamente? A boa maneira de compreender as fases da lua é examinar um diagrama contendo a Terra, a lua e o sol.

A figura pode ser um pouco complexo no início, mas é fácil de explicar.

A luz solar é mostrada pela ala direita. A Terra, é claro, está no centro do diagrama. A lua é mostrada em 8 “etapas” durante sua volta em torno da Terra. O nome da fase da lua é mostrado ao lado da imagem. A linha pontilhada da Terra à lua representa a sua linha de visão quando se olha para a lua. A imagem grande da lua mostra o que você veria em cada ponto do ciclo. Para a minguante, no terceiro trimestre, e fase minguante crescente você tem que virar-se mentalmente de cabeça para baixo quando imagina a linha de visão. Quando você fizer isso, você vai “ver” que a parte iluminada está à sua esquerda, assim como você vê na imagem acima.

Uma coisa importante a notar é que exatamente a metade da lua é sempre iluminada pelo sol. É claro que é perfeitamente lógico, mas você precisa visualizar, a fim de compreender as fases. Em certos momentos, vemos tanto a parte iluminada pelo sol e a parte sombreada, o que cria as várias formas fase da lua que todos nós estamos familiarizados. Observe também que a parte sombreada da lua é invisível a olho nu; no diagrama acima, ele só é mostrado para fins de esclarecimento. Este diagrama serve apenas para demonstrar como são as fases. As luas interiores no diagrama não mostram o fato de que o mesmo lado da lua está sempre voltado para a Terra.

Assim, a explicação básica é que as fases da lua são criadas devido às mudanças dos ângulos (posições relativas) da Terra, da lua e do sol, já que a lua orbita a Terra.

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Fases da Lua Simplificadas

É provavelmente mais fácil de entender o ciclo da lua nesta ordem: lua nova e lua cheia, o primeiro trimestre e terceiro trimestre, e as fases intermediárias.

Como mostrado no diagrama acima, a lua nova ocorre quando a lua está posicionada entre a Terra e o sol. Os três objetos estão em alinhamento aproximado. Toda a parte iluminada da lua está no lado de trás da lua, a metade que não podemos ver.

Em uma fase de lua cheia, a Terra, a lua e sol estão em alinhamento aproximado, assim como a lua nova, mas a lua está no lado oposto da Terra, de modo que toda a parte iluminada da lua está diante de nós. A parte sombreada é totalmente escondida das nossas vistas.

O primeiro trimestre e luas do terceiro trimestre, ambos muitas vezes chamados de “meia lua”, acontecem quando a lua está em um ângulo de 90 graus em relação à Terra e sol. Então, nós estamos vendo exatamente a metade da lua iluminada e metade na sombra.

Depois de entender essas quatro fases principais da lua, as fases entre elas devem ser bastante fácieis de se de visualizar.
Uma maneira fácil de lembrar e compreender os nomes das fases da lua é memorizar 4 palavras: crescente, minguante, cheia e nova. A palavra crescente refere-se às fases onde a lua é menos da metade iluminada. Nova refere-se às fases onde a lua é mais da metade iluminada. Cheia significa, essencialmente, “crescimento” ou expansão na iluminação, e minguante significa “encolhimento” na iluminação.

Assim, você pode simplesmente combinar as duas palavras para criar o nome de fase, como segue:

Após a lua nova, a parte iluminada pelo sol está a aumentar, mas menos de metade, por isso é lua crescente. Após o primeiro trimestre, a parte iluminada pelo sol ainda está aumentando, mas agora é mais de metade, por isso é lua gibosa. Depois da lua cheia (iluminação máxima), a luz diminui continuamente. Assim, a lua balsâmica ocorre em seguida. Após o terceiro trimestre é a lua minguante, o que diminui até que a luz é completamente desaparecido – uma lua nova.

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A Órbita da Lua

Você pode ter observado pessoalmente que a lua passa por um ciclo de fases completo em cerca de um mês. Isso é verdade, mas não é exatamente um mês. O período sinódico ou lunar é exatamente 29.5305882 dias. É o tempo necessário para a lua mover-se para a mesma posição (mesma fase), como visto por um observador da Terra. Se você fosse ver a lua circular a Terra de fora do nosso sistema solar (o ponto de vista das estrelas), o tempo necessário é de 27.3217 dias, cerca de dois dias a menos. Este valor é chamado de período sideral ou período orbital. Mas em que o período sinódico difere do período sideral? A resposta curta é porque na Terra, estamos vendo a lua a partir de uma plataforma móvel: durante o ciclo da lua, a Terra moveu-se cerca de um mês ao longo de sua órbita de ano de duração em torno do sol, alterando o nosso ângulo de visão em respeito à lua , e alterando assim a fase. A direção orbital da Terra é tal que prolonga o período para os observadores terrestres.

Embora os períodos sinódicos e siderais sejam números exatos, a fase da lua não pode ser precisamente calculada pela simples divisão de dias, uma vez que o movimento da lua (velocidade orbital e posição) é afetado e perturbado por várias forças diferentes. Por isso, equações complexas são usadas ​​para determinar a posição exata e a fase da lua em qualquer ponto no tempo.

Além disso, ao olhar para o diagrama (e imaginando isso em escala), você pode ter se perguntado o motivo de, em uma lua nova, a lua não bloquear o sol, e em uma lua cheia, a Terra não bloqueia a luz solar de chegar à lua. A razão é porque a órbita da lua em torno da Terra é de cerca de 5 graus fora do plano orbital Terra-sol.

No entanto, em ocasiões especiais durante o ano, a Terra, a lua e sol de fato se alinham. Quando a lua bloqueia o sol ou uma parte dele, é chamado de um eclipse solar, e isso só pode acontecer durante a fase de lua nova. Quando a Terra lança uma sombra sobre a lua, o fenômeno é chamado de eclipse lunar, e só pode acontecer durante a fase de lua cheia. Cerca de 4 a 7 eclipses acontecem em um determinado ano, mas a maioria deles é constituída de pequenos ou “parciais” eclipses. Grandes eclipses lunares ou solares são relativamente raros.